Wanneer je mensen naar Bilbao vraagt, zal er niet meteen een belletje gaan rinkelen. Sommigen zouden wellicht het Guggenheim Museum zeggen; voetballiefhebbers kennen de naam van de plaatselijke Athletic Club de Bilbao. Maar de stad biedt natuurlijk veel meer.

Bilbao is namelijk de grootste stad van de regio Baskenland of Euskadi. Hoewel het niet de hoofdstad is, dat is Vitoria-Gasteiz, draait de Baskische industrie en economie vooral in Bilbao en San Sebastian. Vroeger was Bilbao ook een echte industriestad, waar verder niet veel te beleven viel. Maar sinds de komst van het Guggenheim Musuem is de stad een stuk aantrekkelijker geworden en weten toeristen het steeds meer te vinden.

Het merkwaardige ‘Guggenheim’ met de reuzenspin

Natuurlijk is het ‘Guggenheim Bilbao Museoa’ een van de belangrijkste trekpleisters van Bilbao, misschien wel dé belangrijkste. Hoewel ik geen verstand heb van kunst, moest ik dit museum natuurlijk wel bezoeken. Al is het alleen al vanwege de buitenkant. Zeker als je vanaf de La Salve-brug richting het museum loopt, zie je de merkwaardige constructie van het gebouw. Om het museum heen staan ook nog eens interessante objecten, zoals de 9-meter hoge spin en een van bloemen gemaakte puppy (12 meter hoog). Binnen kun je dan genieten van werken van onder andere Picasso en Andy Warhol en een hele boel moderne kunstwerken. Mij interesseerde vooral de ruimtes waarin deze werken tentoongesteld werden. Aparte ruimtes die je niet snel in andere musea zult treffen. Het is een ideale bezigheid voor een regenachtige zondagmiddag, wat het toen toevallig ook was.

Het stadhuis van Bilbao aan de Nervion-rivier

Maar Bilbao heeft meer te bieden, daarvoor zul je wel richting het oude centrum moeten gaan. Vanaf het museum is dat ongeveer 20 minuten lopen en langs de Nervion-rivier is dat een aangename wandeling. Onderweg kom je al een leuke bezienswaardigheid tegen, namelijk de Zubizuri, een mooi ontworpen boogbrug voor voetgangers. Even verder op langs de rivier zie je het stadhuis nog staan en wanneer je bijna bij het station bent aangekomen, ligt de oude stad aan de andere kant van de rivier. En daar, in Casco Viejo, is het één grote doolhof van kleine straatjes met veel tapasbarretjes en pleintjes met nóg meer tapasbarretjes.

Het Miguel Unamuno Plaza waar je verfrissende Txakoli kunt proeven

Erg aan te raden is Miguel Unamuno Plaza. In de hoek van dit pleintje zit het gelijknamige tapasbarretje waar het heerlijk zitten, eten en drinken is. Eigenlijk is het een pintxosbar, aangezien in Baskenland geen tapas, maar pintxos gegeten worden. Wijn drinken kan bij deze barretjes ook heel goed. Wijn is zelfs goedkoper dan bier en dan krijg je ook een goed glas vol. Leuk om te proeven is de Baskische Txakoli, een licht mousserende witte wijn. De meeste wijn die in Bilbao geserveerd wordt, komt uit de regio La Rioja, ten zuiden van Baskenland. Een ander leuk pleintje is het vlakbij gelegen Plaza Nueva (of Berria). Dit is een iets groter pleintje met niet alleen pintxosbarretjes, maar ook winkeltjes en souvenirkiosken.

Het echte oude deel van Bilbao vind je nog iets verder op. Dit stukje wordt ‘Las siete calles’ genoemd, of ‘Zazpikaleak’ in het Baskisch. Het zijn zeven kleine straatjes tussen Barrenkale Barrena en Goienkale. In en tussen deze straatjes tref je een stortvloed aan pintxosbarretjes en restaurantjes aan. In een aantal ervan is het aan het begin van de avond piekuur, oftewel een euro voor een biertje. Een ‘pintxos crawl’ is dan ook zeker aan te raden, om zoveel mogelijk van de straatjes en de Baskische keuken te proeven.

In Casco Viejo is het één grote doolhof van kleine straatjes met veel tapasbarretjes en pleintjes met nóg meer tapasbarretjes

In Bilbao ben je trouwens ook niet ver weg van de zee en de bergen. Hoewel Bilbao zelf niet aan zee ligt, ben je in een mum van tijd in een van de buitensteden, zoals Getxo of  Portugaleta, die wel aan het water liggen. En de heuvels zijn in de stad al te zien, maar ook is het mogelijk om een heuvel op te gaan, namelijk de Artxanda. Om daar te komen, kun je vanuit de stad een kabeltreintje nemen die je naar boven brengt en van waaruit je een geweldig uitzicht op Bilbao kan hebben. Helaas kan het er wel vaak bewolkt zijn, wat bij mij het geval was. Een goeie timing is hierbij onmisbaar. Tot slot is Bilbao een ideale uitvalsbasis om meer van Baskenland en Noord-Spanje te ontdekken. Zoals gezegd, zijn de zee en heuvels niet ver weg. Daarom binnenkort meer over een mooie roadtrip door Euskadi.