Groot-Brittannië kent veel stedenbouw met veel fabrieken. Industriesteden als Liverpool, Birmingham, Manchester of Glasgow zijn niet meteen de eerste plaatsen waar je aan denkt als je een weekendje weg wilt gaan. Alhoewel ‘the UK’ zeker mooie steden kent, waaronder misschien wel een van de mooiste steden van Europa (het Schotse Edinburgh), moet het Britse eiland het vooral hebben van de natuur. Eerder heb ik eens kennis mogen maken met de Brecon Beacons in Wales. Dit najaar heb ik de Engelse natuurparken the Cotswolds en Exmoor bezocht. Vanuit Chipping Sodbury, het plaatsje waar ik een kleine week heb vertoefd, zijn beide parken gemakkelijk te bereiken.

The Cotswolds

Engeland kent een aantal Areas of Outstanding Natural Beauty (AONB). 34 stuks om precies te zijn, waarvan een met Wales gedeeld wordt. Wales heeft er zelf ook nog vier. De grootste AONB van Engeland wordt the Cotswolds genoemd. Dit is een uitgestrekt heuvelgebied in het zuiden van Engeland. Het grootste gedeelte van het gebied bevindt zich in de graafschap Gloucestershire en de grootste stad van the Cotswolds is Cirencester (20000 inwoners). Mooie namen, vooral als ze met dat Britse accent worden uitgesproken.

De typische Cotswold-huisjes in Bibury
De typische Cotswolds-huisjes in Bibury

The Cotswolds kent veel kleine plaatsen die de moeite waard zijn om te bezoeken. Bibury is zo’n plaatsje. Het heeft de typische kenmerken die veel andere ‘villages’ in het gebied ook hebben: klein, schattig, pittoresk en die stenen huisjes. Dat laatste is wat alle plaatsen in en om the Cotswolds heen gemeen hebben. Heel veel huisjes zijn gemaakt van kalksteen uit het Juratijdperk. Ik ben zeker geen paleontoloog, maar ik kan je vertellen dat dat gesteente heel oud is. En in Bibury vind je een straatje waar hele kleine stenen huisjes in een rijtje staan opgesteld. Uiteraard is dat ook voer voor veel Aziaten. Gelukkig is het me gelukt om een foto zonder deze enthousiaste toeristen te maken, want die waren er wel degelijk.

Malmesbury Abbey
Malmesbury Abbey

Een ander leuk dorp om te bezoeken is het iets grotere Bourton-on-the-Water. Niet alleen vanwege de naam, maar ook omdat het dorp het Venetie van the Cotswolds wordt genoemd. Het grappige is, is dat ze van dit kleine plaatsje ook nog eens een replica hebben gemaakt en in dat replicadorp is ook nog eens een replica te vinden. Hoe klein wil je het hebben?! Erg leuk om te zien. Daarnaast kent Bourton-on-the-Water vele gezellige tearooms, waar te genieten valt van Engelse tea and scones. Een plaatsje wat ik tot slot wil benoemen, is het historische Malmesbury, dat nog net aan the Cotswold grenst. Het is vooral bekend om de imposante abdij, Malmesbury Abbey, uit de 7e eeuw. In die tijd was het bouwwerk veel groter dan nu. Maar door onder andere een storm werd een deel ervan, waaronder een toren, verwoest.

Exmoor

Het nationale park Exmoor ligt in het zuidwesten van Engeland. Het natuurgebied is bijna 70000 hectare groot en ligt voor het grootste deel in de graafschap Somerset.

Het landschap van Exmoor
Het landschap van Exmoor

Het was van oudsher een jaaggebied voor de koninklijke familie. Tegenwoordig is het een waar paradijs voor natuurliefhebbers met veel flora en fauna (onder meer de Exmoor pony’s). Het park bevat vooral veel bos en heide en vergeleken met the Cotswold zijn de heuvels wat hoger. Minehead is het startpunt van een mooie autoroute door Exmoor. Als je Lynmouth als bestemming aanhoudt dan kun je je opmaken voor een mooie tocht langs de kust met uitzicht op the Bristol Channel en Wales. Onderweg passeer je kleine dorpjes en maak je aardig wat hoogtemeters met zo nu en dan flinke steile stukken op de route (vooral rond Porlock).

 

Het plaatsje Lynton/Lynmouth in Exmoor

Het dorpje Lynmouth, county Devon, ligt in het noordwesten van het park en is in veel opzichten typisch Brits. Veel winkeltjes en tearooms, de Britse vlag wappert fier en je kunt er uitstekend fish and chips eten. Een mooie gelegenheid om even de auto te laten staan en een rondje te lopen. Het dorpjes heeft ook een bijzondere ligging. Naast dat het aan de kust ligt, komen hier twee rivieren samen, namelijk de East en West Lyn River. Niet vreemd dus dat het dorpje dan ook zo heet. Verder ligt Lynmouth praktisch aan het buurdorpje Lynton vast. Wanneer je iets meer naar het westen gaat, de heuvel op, kom je in Lynton uit. Lynmouth wordt daarom in één adem vaak genoemd met Lynton, ofwel the Town of Lynton and Lynmouth. Veel wandelroutes passeren deze dorpjes ook, waaronder de South West Coast Track, één van de langste wandelpaden in Groot-Brittannië. The Walking Capital of Exmoor is dan ook logische benaming voor Lynton and Lynmouth.

Tijd om te wandelen was er echter niet. We hadden namelijk nog een lange weg terug naar Chipping Sodbury voor de boeg. Om niet dezelfde weg terug door Exmoor te nemen, besloten we vanuit Lynmouth het park wat zuidelijker te doorkruisen. Via kleine plaatsjes als Simonsbath en Exford reden we terug naar Minehead. Op de dagen dat ik beide parken bezocht heb, was het uitstekend weer met veel zonneschijn. Perfecte omstandigheden waren het dus om de natuur in te gaan en voor een heerlijke kennismaking met the British countyside. Lovely!!